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Noam Chomsky et la théorie de la bicyclette – Entretien avec Sam Tanenhaus

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Source : The New York Times, Sam Tanenhaus, 31-10-2016

Professeur Noam Chomsky
Virginie Montet/Agence France-Presse – Getty Images

Entretien avec Sam Tanenhaus

le 31 octobre 2016

A 87 ans, Noam Chomsky, le fondateur de la linguistique moderne, reste une figure incontournable de la vie intellectuelle américaine. Professeur émérite au Massachusetts Institute of Technology, où il enseigne toujours, il a une identité double, qui se reflète dans ses ouvrages au nombre de plusieurs dizaines. Nombre d’entre eux portent sur la linguistique théorique et la philosophie de l’esprit. D’autres sont des polémiques acérées et gauchistes sur la politique américaine. Le Dr Chomsky est de retour dans l’actualité, grâce à deux attaques très médiatisées. Dans « The Kingdom of Speech », Tom Wolfe associe le Dr Chomsky (« Noam Charisma ») à Darwin en tant que théoriciens Ur pernicieux de l’évolution [Dans la théorie des ensembles, une branche des mathématiques, un urélément ou ur-élément (du préfixe allemand ur-, « primordial ») est un objet qui n’est pas un ensemble, mais qui peut être un élément d’un ensemble. Les uréléments sont parfois appelés « atomes » ou « individus » – source Wkipkipedia, NdT]. Dans « Decoding Chomsky : Science and Revolutionary Politics », l’anthropologue britannique Chris Knight explore « le problème Chomsky » – le paradoxe d’un penseur qui appartient à « l’élite professionnelle et scientifique » alors même qu’il épouse des idées politiques populistes.

Il y aura bientôt 60 ans que votre premier livre, « Structures syntaxiques », a été publié. Où en était l’étude de la linguistique à l’époque et qu’est-ce qui pouvait être fait selon vous ?

À l’époque, on croyait que les langues pouvaient varier arbitrairement, et que lorsque l’on étudiait une nouvelle langue, il fallait y venir sans a priori. De tels points de vue sont toujours d’actualité, même si les preuves qui les contredisent sont, à mon avis, tout simplement accablantes. Des études ont montré que la diversité et la complexité sont superficielles, alors » que le système interne, qui donne les propriétés fondamentales du langage en tant que système de pensée, peut être proche de l’uniformité chez les humains – suivant essentiellement des propriétés très simples déterminées génétiquement et des lois générales, tels que les principes de l’informatique. Certains des travaux les plus passionnants dans ce domaine vont dans ce sens.

Êtes-vous aussi convaincu maintenant que lorsque vous étiez plus jeune quand vous pensez que la compréhension du langage est essentielle pour comprendre l’esprit humain ?

Je pense que c’est de plus en plus clair. L’émergence du langage en tant que système de pensée créative a été pressentie par Descartes et Galilée. Mais cela n’a pas été vraiment abordé avant le milieu du XXe siècle, parce que les outils nécessaires pour le formuler n’étaient pas disponibles. La théorie moderne de la récursion, développée par Alan Turing et d’autres grands mathématiciens des années 30 et 40 était nécessaire. J’ai eu la chance de devenir étudiant de premier cycle au moment même où toutes ces grandes idées émergeaient.

Avez-vous lu le livre de Tom Wolfe ?

Il est si mal documenté et si biaisé qu’il ne vaut même pas un bon éclat de rire. Dans l’extrait publié par le Harper’s Magazine, il y a, en tout et pour tout, exactement un paragraphe qui est exact, citation d’un entretien que nous avons eu et dans lequel j’explique pourquoi son exemple principal, la langue amazonienne Pirahã, n’est absolument pas pertinent pour aboutir à ses conclusions et étayer ses affirmations, parce que ce qu’il dit sur le Pirahã – que ce soit exact ou pas – concerne la langue elle-même, et non la faculté humaine commune de posséder le langage. Pour faire une analogie : si l’on trouvait une tribu dans laquelle tout le monde porte un bandeau noir sur un œil, cela n’aurait aucune incidence sur l’étude de la vision binoculaire dans le système visuel humain.

Et en ce qui concerne Chris Knight ? Il relie votre théorie du langage aux travaux financés par le Pentagone que vous avez effectués au M.I.T. pendant la guerre froide.

Le Pentagone a été le moyen utilisé par le gouvernement pour mener sa politique industrielle et développer l’économie de haute technologie du futur. Le M.I.T. était presque entièrement financé par l’armée, y compris le département de musique. Cela signifie-t-il que nous faisions du travail militaire ? Il y a eu une étude en 1969, la commission Pounds – dont j’étais membre – pour savoir si des travaux militaires ou classifiés étaient effectués sur le campus. Réponse ? Aucun.

Pourquoi pensez-vous que nous assistons à cette résurgence de l’analyse ? Vous devez être fatigué d’avoir à défendre votre travail.

Voilà 60 ans que je défends la légitimité de ce travail, de manière exhaustive et par écrit. Au cours des années qui ont précédé, les discussions se déroulaient avec des philosophes, des linguistes et des spécialistes des sciences cognitives sérieux. Je suis désolé de voir que la résurgence que vous mentionnez est loin de seulement approcher de ce niveau – c’est une des raisons pour lesquelles, contrairement à ce que je faisais auparavant, je ne me donne pas la peine de répondre à moins qu’on ne me le demande.

Parlons de votre positionnement politique.

J’ai soutenu Bernie Sanders. La question la plus importante à laquelle nous sommes confrontés, une véritable question de survie des espèces, est le changement climatique. On m’a reproché de prôner une politique de la peur, ce qui est exact. Il ne s’agit pas d’une critique. Il s’agit d’une question de santé mentale.

Que pensez-vous du climat politique actuel ? Des manifestations d’étudiants ?

Les humains sont confrontés à des problèmes critiques qui ne se sont jamais posés auparavant dans leur histoire, des problèmes de survie de la vie humaine organisée sur terre. Or ceux-ci sont à peine mentionnés dans l’actuel spectacle électoral et dans les volumineux commentaires à ce sujet. Heureusement, les jeunes sont souvent profondément inquiets et se mobilisent de façon très directe.

Vous enseignerez deux cours le semestre prochain à l’Université de l’Arizona.

Oui. Un cours de premier cycle se concentrera sur le stade actuel du capitalisme d’État mondialisé et sur les façons d’aborder le « bien commun » tel qu’il a été conçu de diverses manières depuis le siècle des Lumières. Le séminaire de troisième cycle explorera des sujets cruciaux aux frontières des recherches actuelles sur la nature du langage, son acquisition et son utilisation, son évolution. Chacun des ces cours est un défi et conduit souvent à repenser et à explorer de nouvelles directions.

Comment expliquez-vous votre incroyable endurance et votre niveau d’énergie à 87 ans ?

La théorie de la bicyclette. Tant que vous continuez à rouler, vous ne tombez pas.

Cafe Press

Bono du groupe U2 vous a appelé l’Elvis de la vie académique. Les étudiants attendent des heures pour pouvoir assister à vos conférences. Et puis il y a tous les articles dérivés Chomsky – tasses, T-shirts, même des porte-étiquettes de bagages.

Ça me semble étrange. Cela ne peut que signifier que mes engagements militants et mon travail professionnel sont en quelque sorte liés à ce que beaucoup de gens recherchent et qu’ils ne semblent pas trouver ailleurs.

Avez-vous une tasse à café Chomsky ?

Non. Mais je reçois des choses de mes amis. Celle que j’aime est celle que mes petits-enfants aiment. C’est une petite figure de nain que l’on peut mettre dans un jardin. « Gnome Chomsky ».

Sam Tanenhaus est ancien rédacteur en chef du New York Times Book Review. Son interview a été condensée et publiée.

Source : The New York Times, Sam Tanenhaus, 31-10-2016

Traduit par les lecteurs du site www.les-crises.fr. Traduction librement reproductible en intégralité, en citant la source.

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Commentaire recommandé

calal // 24.02.2020 à 09h08

mug chomsky 14e sur une plateforme de vente en ligne tres connue.
Je veux bien que certains intellectuels continuent de penser ou d’apporter leur pierre a l’humanité a 87 ans, mais je ne peux m’empecher de m’interroger sur la qualite des intellectuels plus jeunes s’ils ne peuvent « remplacer » chomsky ou sur le fait qu’on continue de mettre en avant chomsky et pas quelqu’un d’autre.

ps: l’avenir nous dira peut etre si sanders autorisera une attaque pre emptive sur l’iran ou la coree du nord.Se dire socialiste,humaniste et declencher des guerres « preemptives » me parait totalement antinomique en 2020.Par dela les mots,dans nos societes de baratin et de neuromarketing,il faut juger sur les actes.

13 réactions et commentaires

  • Fritz // 24.02.2020 à 07h40

    Puisque Tanenhaus mentionne Chris Knight, voici un aperçu de son livre (en anglais) :
    https://en.wikipedia.org/wiki/Decoding_Chomsky
    Et même les cyclistes doivent s’arrêter de temps en temps. Pour repartir de plus belle..

      +2

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    • M.Smith // 24.02.2020 à 08h23

      Le problème est que beaucoup ne font du vélo qu’en salle ne parcourant jamais que des distances fictives.
      Autrement dit de pseudo sportifs (ou par analogie, de pseudo intellectuels), non seulement l’agrément de la promenade et la possibilité de la découverte disparaît (le pseudo intellectuel ressasse toujours les mêmes pensées) mais l’exercice est différent. En salle pas de risques de chute, pédaler ou ne pas pédaler ne change rien (le pseudo intellectuel ne va pas perdre des facultés qu’il n’a jamais eues).

        +9

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      • Myrkur34 // 24.02.2020 à 10h37

        Pourtant à vélo, on voit beaucoup plus de choses sur la route ou les chemins qu’en voiture. Et il y a la vraie récompense en haut, la vue…et la descente. :o)

          +4

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  • calal // 24.02.2020 à 09h08

    mug chomsky 14e sur une plateforme de vente en ligne tres connue.
    Je veux bien que certains intellectuels continuent de penser ou d’apporter leur pierre a l’humanité a 87 ans, mais je ne peux m’empecher de m’interroger sur la qualite des intellectuels plus jeunes s’ils ne peuvent « remplacer » chomsky ou sur le fait qu’on continue de mettre en avant chomsky et pas quelqu’un d’autre.

    ps: l’avenir nous dira peut etre si sanders autorisera une attaque pre emptive sur l’iran ou la coree du nord.Se dire socialiste,humaniste et declencher des guerres « preemptives » me parait totalement antinomique en 2020.Par dela les mots,dans nos societes de baratin et de neuromarketing,il faut juger sur les actes.

      +19

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    • Arcousan09 // 24.02.2020 à 09h52

      Mais en France nous possédons une pépinière de penseurs de génies de la classe de Chomsky ….
      Macron, Castaner, Grivaux, Buzyn …. et combien d’autres ….. la « relève » est assurée …
      Aurais-je été abusé dans mon information et mon jugement ?????

        +15

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    • Kokoba // 24.02.2020 à 16h33

      Chaque époque génère ses personnalités.
      – artistes
      – politiques
      – intellectuels

      Il faut certaines circonstances pour voir apparaitre un Mozart, un Michel-Ange, un Einstein ou un DeGaulle.

      Maintenant, regardez la qualité de nos artistes/politiques/intellectuels actuels et posez vous des questions sur notre époque.

        +6

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  • PF // 24.02.2020 à 09h12

    Un vieux genie intraitable capable de se regarder avec humour, c’est très rare.
    Plus sérieusement, il est dommage que NC n’ait jamais pris connaissance et discuté des théories des neogrammairiens du 19ème siècle qui pressentaient l’unité historique du langage humain mais la reduisaient aux langues indo-européennes. Ils étaient aveuglés par le racisme colonial de l’époque.

      +2

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    • Fritz // 24.02.2020 à 09h24

      Et nous, nous ne sommes aveuglés par aucun préjugé. Nous sommes infaillibles et parfaits.
      Il est donc normal que Chomsky ne dise rien de ces néogrammairiens.

        +4

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    • Fritz // 24.02.2020 à 11h05

      Sarcasme à part, la parenté des langues a été étendue bien au-delà de l’indo-européen par l’hypothèse nostratique. Le linguiste danois Holger Pedersen l’a formulée dans le premier tiers du XXe siècle :
      https://fr.wikipedia.org/wiki/Langues_nostratiques
      https://de.wikipedia.org/wiki/Holger_Pedersen

        +4

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    • Jean-François91 // 24.02.2020 à 16h12

      Les néogrammairiens ont simplement travaillé sur l’évolution des langues en mettant à jour les lois de leur diversification à partir d’hypothétiques ancêtres. Ils ont effectivement travaillé principalement sur des la famille « indo-européenne » qui, seule à cette époque, présentait suffisamment de données connues dans toutes ses branches pour permettre de tenter de reconstruire une proto-langue. De vastes domaines linguistiques étaient encore terra incognita et ne permettaient donc pas d’y élaborer solidement des lois évolutives.
      Pour cette simple raison, l »unité historique du langage humain » ne pouvait guère être à l’ordre du jour et encore moins « être réduite aux langues indo-européennes » !
      [Le rasoir d’Ockham est toujours utile]
      Y voir un aveuglement politiquement motivé relève surtout d’une méconnaissance de la recherche philologique à cette époque et d’un anachronisme sans justification.
      Chomsky n’a jamais travaillé sur l’histoire des langues. Il n’a donc aucune raison d’avoir discuté les théories des néogrammairiens.

        +9

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  • Milsabor // 24.02.2020 à 09h56

    « Des études ont montré que la diversité et la complexité sont superficielles, alors » que le système interne, qui donne les propriétés fondamentales du langage en tant que système de pensée, peut être proche de l’uniformité chez les humains ».

    Plutôt que la cybernétique il conviendrait de rapprocher cette proposition de celle de Lacan : « l’inconscient est structuré comme un langage » autour du tabou de l’inceste qu’il désigne par « le nom-du-père » : père universel de tous les interdits et de toutes les vérités. Pour faire bref : la barre de la signification sépare le signifiant du signifié comme le père sépare l’infans de la mère. Ainsi la morale issue du tabou de l’inceste est la condition génitrice de la vie en société et non la société éditrice des morales diverses et variées offertes au libre choix des producteurs-consommateurs de la société libérale-libertaire.

      +5

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    • brisaud // 25.02.2020 à 17h07

      C’est plutôt une conséquence de l’évolution : la reproduction sexuée est apparu pour favoriser la diversité et le brassage génétique et l’inceste va dans le sens inverse. Les animaux aussi se reproduisent hors de leur parentèle quand ils le peuvent.

        +0

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    • jc // 25.02.2020 à 18h19

      Je signale les travaux du philosophe-mathématicien René Thom -datant maintenant d’une cinquantaine d’années- qui vont dans le sens « universaliste » de Chomsky (« le système interne, qui donne les propriétés fondamentales du langage en tant que système de pensée, peut être proche de l’uniformité chez les humains”). Thom a consacré le dernier chapitre de son « Stabilité structurelle et morphogénèse » (2ème ed., 1977) à ce sujet. Il l’a intitulé « Pensée et langage » (et je ne serais pas étonné qu’il l’ait intitulé ainsi pour s’opposer au bouquin « Le langage et la pensée » de Chomsky). Thom relie l’universalité « profonde » du langage humain à l’universalité biologique de l’espèce humaine. Les curieux auront une esquisse de sa façon de voir les choses dans son entretien avec Émile Noël, de 28’40 à 32’30. https://www.youtube.com/watch?v=fUpT1nal744

        +1

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